lunes, julio 16, 2018
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¿Cómo las heces de los tiburones nutren los arrecifes de coral?

De acuerdo con un estudio pionero realizado por investigadores del Colegio Imperial de Londres, la Sociedad Zoológica de Londres y la Universidad de California en Santa Bárbara, los tiburones transfieren nutrientes vitales de sus zonas de alimentación en mar abierto a arrecifes de coral ubicados en aguas menos profundas a través de sus heces, lo que se configura como una importante contribución a estos frágiles ecosistemas.

Los investigadores examinaron específicamente el papel de los tiburones grises del arrecife (Carcharhinus amblyrhynchos), una especie depredadora comúnmente asociada con los ambientes coralinos, pero cuyo papel ecológico se ha debatido durante mucho tiempo.

En las aguas que rodean el Atolón Palmyra, un refugio nacional de vida silvestre administrado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos y situado a unos 1,600 kilómetros al sur de Hawái, los científicos usaron etiquetas acústicas para mapear los movimientos de los tiburones. Asimismo, combinaron estos datos con el conocimiento existente sobre los hábitos alimenticios de tales animales en ambientes de mar abierto, donde consiguen gran parte de sus presas.

Al marcar y rastrear el movimiento de los animales en cuestión, los investigadores pudieron estimar por primera vez la cantidad de nitrógeno que estos depredadores aportaban a los arrecifes de coral. Los especialistas calcularon que esta población específica de tiburones grises de arrecife, que se conjetura es aproximadamente de 8,300 individuos, aporta un total combinado de 94.5 kilogramos de nitrógeno al ecosistema de arrecife por día, una cantidad que probablemente contribuye sustancialmente a la productividad primaria del arrecife.

Estos depredadores móviles pueden actuar como “vectores de nutrientes” vitales para los arrecifes de aguas poco profundas; al buscar presas en aguas abiertas a kilómetros de la costa, traen consigo valiosas fuentes de nutrimenos como el nitrógeno, que a su vez actúa como un fertilizante para las miles de otras especies que llaman hogar a estos ambientes de arrecife.

El doctor David Jacoby, investigador de la Sociedad Zoológica de Londres y coautor del estudio comentó: “Junto con su papel más conocido como depredadores, nuestro estudio subraya otro papel menos obvio desempeñado por los tiburones de arrecife en la mejora de la capacidad de recuperación de estos hábitats frágiles, y subraya la importancia vital de la conservación de estos y otros depredadores de amplio alcance”.

Los autores del estudio manifiestan que los hallazgos de esta investigación amplifican la compresión científica de los frágiles ecosistemas de arrecifes de coral, así como la importancia ecológica de los tiburones grises en ellos.

Referencia:
Mobile marine predators: an understudied source of nutrients to coral reefs in an unfished atoll. Proceedings of the Royal Society B, 2018. doi.org/10.1098/rspb.2017.2456

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